In het ruimtestation zitten we behoorlijk afgezonderd met z’n zessen. Maar we zijn zeker niet de enige mensen in die situatie. Al voor mijn missie had ik aangevraagd of ik contact kon hebben met twee andere missies die nu plaatsvinden. Een op de bodem van de zee en een op de Zuidpool. Het waren bijzondere gesprekken met mensen die in een vergelijkbare of zelfs nog meer geïsoleerde situatie zitten als ik.

Het eerste contact was met de mensen op de wetenschappelijke basis Concordia op de Zuidpool. Zij hebben het waarschijnlijk nog zwaarder dan wij hierboven. Het is met -80 graden Celsius extreem koud buiten en als het zomer is in Nederland, is het daar permanent donker. De bemanning van de basis kan niet weg, want de brandstof in haar voertuigen is bevroren en vliegtuigen komen niet. Als ik bedenk hoe dat moet zijn, dan vind ik een ruimtemissie nog behoorlijk afwisselend.

Voor mij heeft het wel een bepaalde aantrekkingskracht, zo’n station op de Zuidpool. Het is net of je op een andere planeet zit. Misschien is het wel een beetje vergelijkbaar met wonen op Mars. Ik heb veel respect voor de mensen die daar zitten. Zij doen echt ontdekkingswerk en zijn lang van huis. Een ding hebben we gemeen: het uitzicht op een prachtige sterrenhemel.

Op de bodem

Dat geldt niet voor de mensen die deelnemen aan NEEMO. Dat is het acroniem voor NASA Extreme Environment Mission Operations. Dit is een experiment dat voorbereidend werk doet voor bemande ruimtemissies in een onderwaterbasis, vlak voor de kust van Key Largo in Florida. Op ongeveer twintig meter diep zaten vier mensen elf dagen opgesloten in een tank, onder wie de ESA-astronaut Timothy Peake.

Het zag er heel aantrekkelijk uit via de videoverbinding. Blauwgroen water en allerlei vissen die voorbij zwommen. Het team maakte ook ‘ruimtewandelingen’ onder water. Zo trainen ze voor een landing op Mars of een asteroïde. Er is natuurlijk ook ruimte voor wat minder wetenschappelijke experimenten. Timothy vertelde dat hij een speelgoedhelikopter had meegenomen om te kijken hoe die vliegt bij drie keer de luchtdruk. Erg leuk.

Ik zou best een keer mee willen doen aan een van deze programma’s, wie weet krijg ik nog eens een kans in de toekomst. Maar ik ga me nu eerst klaarmaken voor mijn terugreis. Als alles volgens plan verloopt, sta ik zondagochtend Nederlandse tijd weer met twee benen op de grond…