De afgelopen weken was ik veel op dieet. Niet dat ik te zwaar ben, maar voor verschillende experimenten, zoals het Europese experiment SOLO, moet ik een streng dieet volgen. Ik doe dat samen met Dan Burbank, twee keer vijf dagen achter elkaar. Het dieet draait helemaal om zout en heet SOLO (SOdium LOad in microgravity). Dan en ik eten één van de weken met een normaal zoutgehalte (11,5 gram per dag) en de andere week zoutarm (2,9 gram per dag). Wetenschappers kunnen met de resultaten uitzoeken wat de invloed van zoutinname is op de sterkte van onze botten. In de ruimte verlies je snel botmassa. In dat opzicht zou je kunnen zeggen dat we heel snel ‘oud’ worden. Daar zit ook de link met onderzoek op aarde. Veel oude mensen lijden aan botontkalking (osteoporose). Wie weet kan dit onderzoek dus ook op aarde helpen bij het bestrijden daarvan. Inmiddels is bekend dat meer zout innemen de zuurgraad in het lichaam verhoogt, wat weer kan zorgen voor versnelde botontkalking. ESA’s SOLO-experiment gaat helemaal over de vraag of je met minder zout ook minder last krijgt van botontkalking.

Internationaal
Dat is het theoretische verhaal. De praktijk hier in het ISS is een verhaal apart. Denk maar eens de hele dag erbij na wat je mag eten en dat je urine in een zak moet verzamelen. Naar de wc gaan is toch al een onderneming… laat staan dat je elk plasje moet bewaren. En bloed afnemen is ook een uitdaging in gewichtloze omstandigheden. Ik doe het bij mezelf en bij Don, in ESA’s Columbus-module. Een heel gegoochel met naalden, buisjes en pleisters. De monsters die we nemen moeten in een van de -80 graden vriezers van het ISS: MELFI, in het Japanse lab Kibo. Ook moeten we ons wegen.

Dat doen we met een speciale veer die heen en weer beweegt. Met de vertraging in de veer kun je de lichaamsmassa uitrekenen. De gegevens die we verzamelen gaan via de computer naar de wetenschappers. En de bloed- en urinemonsters gaan mee met een volgende Sojoez om via Rusland naar Amerika en Europa gebracht te worden. Zo is het ISS echt een internationale samenwerking.

Sinaasappels
SOLO is een belangrijk experiment voor ESA. Er moeten zoveel mogelijk proefpersonen aan meedoen om goede wetenschappelijke conclusies te kunnen trekken. Vorig jaar heeft Paolo Nespoli SOLO ook al uitgevoerd. En bij de komende missies wordt aan alle astronauten gevraagd of ze willen deelnemen. Soms is het best pittig. Als je bijvoorbeeld net op dieet bent, wanneer een nieuw Progress vrachtschip langskomt. Voorin die vrachtschepen zit wat vers fruit en lekkernijen die de familie opstuurt. Maar ja, daar mocht ik natuurlijk niets van eten. Ik had één dag vrij tussen de diëten. Toen heb ik meteen de voorraad sinaasappels geplunderd…

Nieuws uit Nederland
Ik volg het nieuws uit Nederland zoveel als ik kan. De situatie rond prins Johan Friso heeft me bezig gehouden de afgelopen tijd. Daarom heb ik ook iets minder getwitterd en geblogd. Ik wens de Koninklijke Familie heel veel sterkte toe de komende tijd.