Voordat ik de ruimte in mag, moet ik talloze trainingen en examens doen. Sommige procedures train je tientallen en soms zelfs honderden keren. De nadruk ligt op de meest risicovolle momenten van de vlucht: de lancering, de koppeling en de landing. De procedures hiervoor moet je als astronaut kunnen dromen. Trainen, trainen en nog meer trainen dus.

De handmatige nadering met de Sojoez, dat is typisch zo’n oefening die je in Rusland bijna wekelijks herhaalt. Normaal gesproken koppelt de Sojoez-ruimtecapsule ongeveer twee dagen na de lancering volautomatisch aan het ruimtestation. Maar stel je voor dat er iets niet in orde is. Dan moeten wij als bemanning kunnen ingrijpen. De commandant neemt de besturing over en ik klim naar boven, naar de leefruimte.

Lasermeting
Vanuit de leefruimte moet ik met een laser de afstand tot het ISS meten en de snelheid waarmee we vliegen. Die gegevens roep ik naar beneden, naar de commandant. Hij kan ons vervolgens veilig naar de koppelpoort van het ISS vliegen. Het meten met de laser heb ik inmiddels aardig in de vingers. Ik moest het natuurlijk voor mijn vorige vlucht kunnen, maar ik heb het ook keer op keer getraind als reservebemanningslid.

Naast de nadering stond ook een landingstraining op het programma. Nu de examens naderen pakken de trainers het serieus aan. We moesten met onze ruimtepakken aan in de simulator klimmen en zaten daar vervolgens een paar uur procedures door te nemen. Het is een aanslag op je lichaam. De kuipstoeltjes in de Sojoez zijn klein en je zit continu met je benen opgetrokken.

Tijdens de oefening kregen we natuurlijk te maken met allerlei noodscenario’s. Geen enkele oefenvlucht gaat vlekkeloos, terwijl dat in de werkelijkheid juist heel vaak voorkomt. Dit keer brak er brand uit. De simulatie was behoorlijk realistisch, met echte rook. Alsof de brand nog niet erg genoeg was, viel ook onze hoofdcomputer uit. En om het af te maken de motor. Het was een spannende en interessante training.

Examens
Volgende week zijn de grote Sojoez en ISS examens hier in Sterrenstad. Voor mij is het de laatste keer dat ik de examens doe als reservebemanningslid. De volgende keer dat ik ze krijg is in november, kort voordat ik zelf weer de ruimte in ga…