Soms heb je van die weken dat je alleen maar in de simulator zit en traint op naderingen, koppelingen en landingen. Dit was niet zo’n week. Als astronaut krijg je te maken met allerlei activiteiten die zijdelings of helemaal niet te maken hebben met het besturen van een ruimteschip. Deze week poseerde ik bijvoorbeeld met mijn collega-bemanningsleden van Expeditie 30 voor een officiële crewfoto. De NOS kwam langs in Sterrenstad, dus moest ik voor de camera vertellen over de Sojoez-training, het ISS en de wetenschappelijke experimenten die ik aan boord ga doen. Ik was uitgenodigd op de airshow van Moskou, MAKS 2011, om een presentatie te geven over mijn ruimtemissie. En ik had Russische les.

Russische les
De Russische les gaat nu vooral over vaktaal. Soms is het voor de docente abracadabra wat er in de procedures staat en moet ik het ze vertellen. In de ruimtevaart worden heel veel afkortingen gebruikt en allerlei specifieke commando’s die je moet kennen om de Sojoez te besturen. Naast al die technische termen leren we ook nog steeds ‘gewoon’ Russisch met behulp van boeken, teksten op internet of gedichtjes. En zelfs de stripheld Kuifje komt wel eens in het Russisch op tafel in de les. De lessen zijn ook erg handig om toespraken te oefenen in het Russisch. Want als astronaut moet je regelmatig voor een groep of commissie een praatje houden.

Tussen alle foto- en video-opnamen door heb ik natuurlijk wel een aantal trainingen gedaan deze week. Op het programma stond onder meer het ontkoppelen en wegvliegen van het Europese ruimtevrachtschip ATV. Dat is een minder complexe oefening dan de nadering en de koppeling van het schip, omdat je als bemanning niet veel hoeft te doen als het vrachtschip – vol met afval – het ISS verlaat. Een aantal noodscenario’s trainen we natuurlijk wel. Stel je voor dat de computers van ATV niet goed werken, dan moeten twee bemanningsleden als een team het vrachtschip kunnen wegsturen. De kans dat het tijdens mijn vlucht gebeurt is heel klein, want in de normale planning zit ATV nog aan het ISS vast als ik alweer terug op aarde ben.

Airshow
Donderdag was ik te gast op de Moskouse airshow Maks. Ik kon over mijn vlucht vertellen in een presentatie en was daarna beschikbaar om vragen te beantwoorden. Ook kon ik op het terrein alles bekijken. Op zo’n moment ben je onderdeel van de airshow en dat is best leuk. Ik kreeg toegang tot allerlei bijzondere vliegtuigen.

Zo kon ik een kijkje nemen in het enorme Antonov-124 vrachtvliegtuig. Erg indrukwekkend. En er waren natuurlijk ook optredens van jets en helikopters die indrukwekkende toeren uithaalden. Spectaculair om te zien.

De komende twee weken verruil ik Sterrenstad voor het Johnson Space Center in Houston. Ik ga verder trainen in het grote zwembad op de procedures voor een ruimtewandeling. We krijgen als bemanning weer noodscenario’s in de modellen van het ISS. En er staan interviews op het programma met NASA-tv. Die worden gebruikt voor de uitzending rond de lancering en tijdens de missie. Het zal wel even omschakelen worden… van het frisse Moskou naar Houston, waar het op dit moment rond de veertig graden Celsius is.